Dobrou zprávou je (pokud v tomto případě vůbec nějaká dobrá zpráva existuje), že surová ropa je z velké části biologicky odbouratelná. Vznikla konec konců z dinosaurů a bakterie a další podvodní mikroorganismy ji využijí jako svou potravu a rozloží ji. Kromě jejího obrovského množství ale problémem zůstává kohezní síla ropy - důvod, kvůli kterému je velmi obtížné vyčistit například odměrku ušpiněnou od ropy. Kohezní síla ropy znamená, že v prostředí velké ropné skvrny (podobné té, která v současnosti pokrývá Mexický záliv) existuje jen velmi málo molekulárního prostoru pro bakterie, které by ji mohly rozložit.

Bez ohledu na disperzanty zůstává proto hlavní přírodní silou umožňující rozbití velké ropné skvrny turbulence. Ve dřezu s vodou je při čištění odměrky také mnohem účinnější rázné máchání než jemné omývání. Když ale přidáte trochu mýdla, potom je čištění odměrky ještě snazší. Ropný disperzant je jako mycí prostředek - snižuje kohezní sílu mezi ropou a vodou a umožňuje malým kapkám ropy, aby se oddělily od většího chumlu. Corexit, disperzant používaný v současnosti společností BP, obsahuje šest chemických látek. Přesné složení Corexitu jeho výrobce, společnost Nalco, tají, nicméně látka obsahuje detergent a rozpouštědlo. Detergenty jsou dlouhé molekuly, které jsou na jednom konci hydrofilní (vodu přitahující) a na druhém konci oleofilní (ropu přitahující). Jeden konec chytí molekulu ropy, druhý pak molekulu vody. Překonáním hranice mezi ropou a vodou snižuje disperzant napětí, které drží obě látky u sebe.

Menší rozptýlené kapky ropy jsou méně nebezpečné ze dvou důvodů: jednak se ve vodě nachází větší povrchová plocha kapky a oceánské bakterie tak mohou ropu rychleji rozložit. Za druhé, menší kapky stoupají k hladině mnohem pomaleji a ropa se drží spíš na volném moři a ne na pobřežních mokřinách. Mořské bakterie mají tak víc času provést svůj zázrak. Zásadní je ale přirozená turbulence: na klidné hladině disperzanty příliš nefungují, stejně jako odměrka klidně spočívající ve dřezu s mýdlovou vodou se sama nevyčistí. V klidných vodách musí proto posádky čistících jednotek sáhnout po jiných metodách jako např. použití absorbentů a kontrolované hoření. Tyto metody jsou používány na pobřeží. Velká část Mexického zálivu není v tuto chvíli právě klidná (sezóna hurikánů začíná 1. června), takže prozatím jsou pro oblast volného moře řešením především disperzanty.

Po aplikaci disperzantů roznáší mořské proudy malé kapky ropy v podvodních chumlech. Je dobré, když se ropa nedostane na pobřežní mokřiny, ale co živé organismy ve volném oceánu, například korály nebo ústřice? BP a National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA) monitorují podmínky na volném moři, což je zatím jediné, co mohou dělat.

V takovém rozsahu zatím disperzanty nikdy použity nebyly. Vědci zabývající se ekologií přemýšlejí, jaké to může mít následky. Corexit už zřejmě způsobil hospitalizaci sedmi pracovníků čisticích jednotek stěžujících si na nevolnost a dýchací potíže. Minulý týden požádala EPA společnost BP, aby změnila disperzant kvůli jeho možné toxicitě. BP reagovalo tvrzením, že Corexit není tak škodlivý, jak EPA uvádí. V době psaní tohoto článku přistoupila společnost BP na kompromis a začala Corexit používat jen pod vodou, ne na vodní hladině. Podvodní aplikace znamená, že disperzant může být používán v nižších koncentracích v poměru ropa:disperzant 50:1.

Kromě otázek souvisejících s Corexitem si vědci také nejsou jisti, jaké budou dlouhodobé dopady existence ropné skvrny. BP a NOAA pečlivě sledují disperzovanou ropu. A doufají, že disperzant ropě zabrání v zaplavení pobřeží, kde by zničila křehké pobřežní ekosystémy. „Je to nejmenší ze všech zel," uvedla Nancy Kinner, zástupce ředitele Coastal Response Research Center v telefonickém rozhovoru z letiště v New Orleans.

Žádné řešení není ideální a disperzanty zatím ekologové považují za nejlepší možné řešení. Nancy Kinner se právě zúčastnila setkání vládních zástupců a vědců z EPA, NOAA, pobřežní stráže a odborníků z Kanady a Norska. Mezi přibližně padesáti účastníky tohoto setkání prý panoval konsensus, že v případě této ropné skvrny jsou podvodní disperzanty dobrým řešením. „Je to nástroj používaný k ochraně citlivých mokřin na pobřeží a pobřežních lokalit," uvedla.

 

28. května 2010

Zdrojový článek:  Popular Science

Obrázek: U.S.Air Force

Přeložila: Veronika Součková